Virginia Antares Rodriguez Grullon,
Valedictorian 43rd Graduation of the PUCMM University
8 September 2007

Good morning.

In the words of the Argentinean writer Ernesto Sabato, the quest for a more humane lifestyle should start with education. Individually, because it is the only way for people to be free. Socially, because only through education can we perpetuate the achievements accomplished in history. That is why the degree that we receive today is not only a personal achievement for each and every one of us. It is also the result of a collective effort by a society that struggles to survive and improve. A society that sometimes does not believe in itself because it has been cheated and abused. That sometimes denies and rejects itself because it feels inferior. But on other occasions, like today, it places the banner of hope at the top.

We cannot sit here without thinking that barely 10% of the Dominican population will finish high school, and that an even smaller percentage will achieve a professional level of learning. Not for lack of capacity, but for lack of opportunities. We are, therefore, the privileged members of this nation. The education that we celebrate today, consecrated by the United Nations and our own Constitution as a human right, unfortunately, is a luxury or charity in our country. While in some countries that we Dominicans admire and imitate, for example France, more than 20% of the national budget is invested in education, our country invests less than 9%.

We, for having had access to a level of education that others have not, now carry the responsibility to promote the changes that the country that has awarded us this privilege needs. Starting, precisely, by a radical educational reform, which is urgently needed if we want to even think of the possibility of development. Regardless of what our position in society or our occupation may be, we cannot lose sight of this mission. And from wherever we are, we need to be ready to promote the changes that are necessary on all fronts, with our example, with our support, with our words and our actions.

Changes so that more than a million Dominican boys and girls who go hungry, while we are celebrating our graduation, may have access to adequate nutrition, to health services and dignified housing. Changes to rid our culture of the machismo and aggression that has brought so much violence to our homes and leads hundreds of men to murder their spouses or former spouses every year. Changes so that those who appropriate government money, an act of treason against the responsibility and honor that comes with government jobs, do not continue to rub it in on the streets to those who spend their lifetime working to survive with dignity. So that civil society may not be indifferent amidst fraud and corruption at all levels. So that human rights are guaranteed in the DR. So that instead of spending millions of pesos every year to import luxury items, we learn to create our own wealth and distribute this with more equity. We need the changes to end the discrimination and elitism that has gotten such a grip on us. To eliminate the taboos and prejudices. Changes so that people may no longer be judged by what they wear, by how they comb their hair, by their accessories. To replace the culture of handouts and minimum effort for one of serious and productive labor, of excellence and solidarity. Changes, to contribute to improving us as people and as a society.

We are a country that has not yet assumed the construction of its destiny. A country that, as a friend once told me, “is learning to be a country.” An example is that the main transformations that we have experienced in the past decades have been more in response to external than internal pressures and influences. In 2005 the United Nations Human Development Program spoke of the inability to convert economic development into human development as the failure of the Dominican elites. And it is a fact that we still think individually, at most with our family in mind, but we definitely have yet to think as a society, as a nation.

One of the best professors I had in the past four years said one day in class that the greatest challenge for education centers, including our university, was to awaken a sensitivity towards others in the students. That the condition in which others live may concern us. That the violation of their rights should concern us. That abuse and injustice against others should move us, too. The challenge, in other words, is to become human. If those four years have not served to accomplish that, little will all the knowledge we have gained have served us.

My fellow students of social communication who graduate today as the first promotion of this career at this university’s Santo Tomas de Aquino campus have learned that. And every one of us who today enters the workforce is aware of the need to put the media at the service of society. To paint a more real world through the media. To address what is not spoken about. To create awareness. To confront a society with its own weaknesses. To deliver messages that contribute, not to a more frivolous society, not to a thoughtless consumerism or the exaltation of luxury and vanity, but to personal intellectual, spiritual and emotional growth.

We are human beings. Our greatest challenge in life is to be worthy of that label. Today, more than ever, when we are faced with constant pressures to satisfy false needs, it is good to remember that only through love and communion with others can we be worthy of our name and find a way to forge this road ahead which today marks an important moment. As Jose Marti said: “To help he who needs help is not only part of our duty, but of happiness.” Indifference to conditions in which others live, sooner or later, will turn against us.

It is the wish of this year’s graduating class that our paths should always be guided by values and principles. That we may write our own histories with dignity. That we may learn to tell the difference between what is essential and the simple fleeting happiness that will never fill the void that might confront each and every one of us at some point.

If we have obtained this diploma it is because many, many people, throughout our lifetime, have strived for this to happen. That is why the day cannot pass without us giving thanks to: God, father and mother, for the marvel of being alive. To our university, Pontifical Catholic University Mother and Teacher [PUCMM], for offering us this space for growth and learning. To our professors, who devote their lives to the most important task in the nation: to educate the new generations, without which, as we have already said, it would not be possible to build a fair and democratic society. We thank our fathers, our mothers and our families for their efforts that have always made it possible for us to have the best opportunities, for their unconditional support and their example.

Now we understand the value of every small sacrifice. Each and every one of us who are seated here knows how much this seat has cost us. Let us not let down the hopes they have invested in us. Let us not fail as a generation. That our professional careers and our lives may serve, as Brazilian educator Paulo Freire said, to build a society where it may be less difficult to love.

Spanish original version:

Santo Domingo, Republica Dominicana
8 Septiembre 2007

Muy buenos dias.

Decia el escritor argentino Ernesto Sabato que la busqueda de una vida mas humana debe empezar por la educacion. Individualmente, porque es la unica manera de que las personas puedan ser libres. Socialmente, porque solo a traves de la educacion pueden perpetuarse los progresos alcanzados a lo largo de la historia. Por eso el titulo que hoy recibimos, no es tan solo una conquista personal de cada uno y cada una de nosotros y nosotras. Es tambien el resultado del esfuerzo colectivo de una sociedad que lucha por sobrevivir y por mejorar. Una sociedad que, a veces, no cree en si misma porque ha sido enganada y abusada. Que a veces se niega y se rechaza porque se piensa inferior. Pero que otras, como ahora, como hoy, pone en alto el estandarte de la esperanza.

No podemos sentarnos aqui sin pensar que apenas el 10 por ciento de la poblacion dominicana termina la educacion secundaria, y una porcion aun menor adquiere nivel profesional. No por falta de capacidad, sino por falta de oportunidades. Somos, por lo tanto, los grandes privilegiados de esta nacion. La educacion, ese proceso de formacion que hoy celebramos orgullosos, Derecho Humano establecido por las Naciones Unidas y por nuestra Constitucion, es en nuestro pais, lamentablemente, un lujo o una limosna. Mientras que en algunos de los paises que las y los dominicanos solemos admirar e imitar, se invierte mas del 20 por ciento del presupuesto nacional en la educacion, por poner el ejemplo de Francia, nuestro pais invierte menos del 9 por ciento.

Nosotros y nosotras, por haber tenido acceso a una educacion que otros no tienen, cargamos con la responsabilidad de impulsar las reformas y los cambios que tanto necesita esta Patria que nos privilegio. Empezando precisamente, por una radical reforma educativa , urgente si queremos siquiera pensar en la posibilidad del desarrollo. Sea cual sea nuestra posicion en la sociedad, nuestro oficio, no podemos perder de vista esta mision. Y desde cualquier lugar, estar prestos a propulsar cambios, que en todos los frentes se hacen necesarios, con nuestro ejemplo, con nuestro apoyo, con nuestra predica y con nuestras acciones.

Cambios para que mas de un millon de ninos y ninas dominicanas que pasan hambre, ahora mismo mientras celebramos este acto, tengan acceso a una alimentacion adecuada, a servicios de salud y a una vivienda digna. Cambios para erradicar la cultura del machismo y la agresividad, que llena de violencia tantos hogares y lleva a cientos de hombres cada ano a cometer feminicidio contra sus parejas o ex parejas. Cambios para que aquellos que se aduenan del dinero del Estado, traicionando la responsabilidad y el honor que implica un cargo publico, no sigan paseandose por las calles junto a aquellos que se gastan la vida trabajando para sobrevivir con dignidad. Para que la sociedad civil no permanezca indiferente ante los fraudes y la corrupcion en todos sus niveles. Para que sobre el territorio dominicano existan garantias a los derechos humanos. Para que en lugar de gastar millones de pesos cada ano importando bienes suntuosos, aprendamos a crear nuestras propias riquezas y a distribuirlas con mas equidad. Necesitamos cambios para acabar con la discriminacion y el elitismo que tanta fuerza tiene entre nosotros. Para eliminar nuestros tabues y prejuicios. Cambios para que las personas dejen de ser juzgadas por como se visten, como se peinan, como se adornan. Para reemplazar la cultura de la dadiva y el esfuerzo minimo por la cultura del trabajo serio y productivo, de la excelencia y de la solidaridad. Cambios, en fin, que contribuyan a mejorarnos como personas y como sociedad.

Somos un pais que no ha asumido todavia la construccion de su destino. Un pais que, como me dijo una vez un amigo, "esta aprendiendo a ser pais". La muestra es que las principales transformaciones que hemos experimentado en las ultimas decadas han respondido mas a presiones e influencias externas que a impulsos internos. En 2005 el Programa de las Naciones Unidas para el Desarrollo declaraba que la incapacidad de convertir el crecimiento economico en desarrollo humano, era el fracaso de las elites dominicanas. Y es que todavia pensamos individualmente, como mucho en funcion de nuestra familia, pero definitivamente no pensamos aun en funcion de sociedad, de nacion.

Uno de los mejores profesores que tuve en estos cuatro anos de carrera afirmo un dia en clases que el mayor reto de las entidades educativas, nuestra universidad incluida, era lograr despertar la sensibilidad por los demas. Que la condicion en que viven los otros nos importe. Que la violacion de sus derechos nos importe. Que el abuso y la injusticia que contra ellos se cometa nos mueva a nosotros tambien. El reto, en otras palabras, es el de humanizarnos. Si estos cuatro anos no han servido para eso, de poco nos serviran los conocimientos que en ellos hayamos ganado.

Mis companeras de comunicacion social que hoy nos graduamos como primera promocion de esta carrera en el recinto Santo Tomas de Aquino de esta universidad, hemos aprendido esto. Y cada una de nosotras entramos al mundo laboral conscientes de la necesidad de poner los medios de comunicacion al servicio de la sociedad. De pintar a traves de ellos un mundo mas real. De hablar sobre lo que no se habla. De crear conciencia. De enfrentar a la sociedad con sus propias debilidades. De llevar mensajes que contribuyan, no a la banalizacion, no al consumismo inconsciente ni a la exaltacion del lujo y la vanidad, sino al crecimiento intelectual, espiritual y emocional de las personas.

Somos seres humanos. Nuestro mayor reto en la vida es ser dignos de esa denominacion. Hoy mas que nunca, en que nos enfrentamos a una constante presion para satisfacer falsas necesidades , es bueno recordar que solo en el amor y la comunion con los demas podemos merecer nuestro nombre y encontrar un sentido a recorrer este camino en el que hoy marcamos un momento importante. Como decia Jose Marti: "Ayudar al que lo necesita no solo es parte del deber, sino de la felicidad". La indiferencia ante las condiciones en que viven otras personas, tarde o temprano, se revierte en nuestra contra. Es el deseo de la promocion que hoy nos graduamos que nuestro trayecto este guiado siempre por valores y principios. Que escribamos la historia de nuestras vidas con dignidad. Que aprendamos a diferenciar lo esencial de las simples alegrias momentaneas que no podran nunca llenar el vacio al que todos y todas nos enfrentamos en algun momento.

Si obtenemos este diploma es porque muchas, muchisimas personas, a todo lo largo de nuestras vidas han puesto su esfuerzo para que asi sea. Por eso hoy no podemos dejar de dar gracias: A Dios, Padre y Madre, por la maravilla de estar vivos. A nuestra universidad, Pontificia Universidad Catolica Madre y Maestra, por ofrecernos un espacio para el crecimiento y la ensenanza. A nuestros profesores y profesoras, que dedican sus vidas a la labor probablemente mas importante de toda nacion: la educacion de las nuevas generaciones, sin la cual, como ya hemos dicho, no sera posible nunca construir una sociedad justa y democratica. Agradecemos a nuestros padres, nuestras madres y nuestras familias, por su esfuerzo para que tengamos siempre las mejores oportunidades, por su apoyo incondicional y por su ejemplo. Ahora comprendemos el valor de cada pequeno sacrificio. Cada uno y cada una de los que estamos aqui sentados y sentadas sabemos lo que nos ha costado este puesto. No defraudemos la esperanza que ha sido puesta en nosotros. No fracasemos como generacion. Que nuestro ejercicio profesional y nuestras vidas sirvan, como dice el educador brasileno Paulo Freire, para construir una sociedad en la que sea un poco menos dificil amar.